Rapazes Bonitos




Peixes Mandarins machos (Synchiropus splendidus) exibem sua beleza no início da manhã.


Essa primavera Anna e eu passamos grande parte do nosso tempo subaquático à procura de belos peixes sendo tão bonitos quanto eles poderiam ser - uma marca registrada da seleção sexual. Nós saímos deslumbrados e fomos lembrados mais uma vez de que, quando se trata de interpretar o comportamento animal, as coisas são raramente tão simples quanto parecem.

Charles Darwin introduziu o conceito de seleção sexual, juntamente com seu princípio central, a escolha feminina, em sua publicação de 1871 The Descent of Man, and Selection in Relation to Sex (A origem do homem e a seleção em relação ao sexo). O livro apareceu exatamente quando o público educado estava começando a aceitar sua inovadora idéia da evolução pela seleção natural, publicada uma década antes em On the Origin of Species (A Origem das Espécies). Mas dessa vez a conclusão de Darwin de que as pavoas (ou quaisquer outras fêmeas) poderiam ter o trunfo na seleção de companheiros era demais para a mente masculina dos tempos vitorianos. Talvez ainda mais inquietante para seus leitores era a ideia de que os animais do sexo feminino escolhessem os companheiros pela beleza. Isso foi contra o entendimento da maioria das pessoas sobre a seleção natural, em que as adaptações conspícuas tais como as vistosas penas do pavão o levariam a morte. Os naturalistas da época de Darwin aceitavam o uso de características de grandes dimensões, como chifres, como armas para lutar pelas fêmeas, e isso foi o mais longe que chegou o pensamento sério sobre o assunto durante os cem anos seguintes.

O interesse na seleção sexual reacendido nas últimas décadas, juntamente com o advento do processamento numérico computadorizado, apoia muitos dos primeiros escritos de Darwin. Sem dúvida, as fêmeas de muitas espécies selecionam os companheiros com base em uma série de características excêntricas: coaxos no caso dos sapos, penas da cauda maiores para as aves e nadadeiras chamativas para os peixes. Pesquisas mostram que, apesar desses ônus que potencialmente dificultam a vida, os machos com os coaxos mais altos, a plumagem mais longa e as nadadeiras mais elaboradas desfrutam de um sucesso reprodutivo superior. A razão exata pela qual as fêmeas de muitas espécies escolhem belos companheiros foi dividida em duas escolas de pensamento: ou as pavoas e seus semelhantes estão em esteiras genéticas para produzir filhos cada vez mais sexies que, por sua vez, produzem filhos cada vez mais sexies ou, de acordo com o argumento concorrente, cores brilhantes e desvantagens ornamentais são indicadores confiáveis de uma boa saúde. De qualquer maneira que olhemos para isso, estamos felizes em informar que o uso de exibições extravagantes e rituais de corte (que antecedem os dinossauros) estão vivos e bem abaixo do mar.


Um par de machos rivais de Tono’s fairy wrasses (Cirrhilabrus tonozukai)
disputam em uma imagem espelhada.
Começamos bisbilhotando no Estreito de Lembeh, um trecho de 12 milhas do oceano Indonésio que Anna e eu temos visitado desde 1999. Um dos destaques do estreito por acaso são os flasher wrasses e os fairy wrasses – o equivalente oceânico à cauda do pavão. Embora bastante comum em todo o Indo-Pacífico, os lindos wrasses passam facilmente desapercebidos. Durante grande parte do dia, os machos de duas polegadas e as pequenas fêmeas sem adornos deslizam pelas algas ou pelo terreno coberto de escombros abaixo dos 15 metros com suas cores mudas e suas nadadeiras abaixadas. Tudo isso muda durante 20 espirituosos minutos no final da tarde, quando os wrasses, energizados pela seleção sexual, entram em seu modo reprodutivo.

O evento diário começa sutilmente quando fêmeas inchadas de ovos se reúnem em pequenos aglomerados. Dentro de segundos, os machos ostentando suas cores mais alegres explodem do fundo como jatos de combate alimentados com testosterona. No auge da ação é difícil entender exatamente o que está acontecendo. Isso é o caso até mesmo mais tarde, quando desaceleramos o vídeo da Anna, mas do que podemos entender, os machos mais vistosamente adornados parecem usar sua ornamentação para intimidar os machos rivais a cotejar as fêmeas. Muitas vezes nos pareceu que as cores mais brilhantes, as nadadeiras mais esticadas e as maiores velocidades pertencem aos machos que disputam lado a lado concursos de beleza. Como se vê, essas exibições dramáticas ajudam a estabelecer e manter o status reprodutivo favorecido entre os homens competitivos, mitigando o uso do combate com risco de vida.


Threadfin sand divers (Trichonotus elegans) circundam um ao outro em uma demonstração de beleza comparativa.


Em seguida, localizamos uma colônia de sand divers – pequenos peixes coloridos magros como canudinhos ostentando nadadeiras desajeitadamente grandes. Como os flasher wrasses, os sand divers machos também se exibem para as fêmeas e competem com os rivais. Ao invés de se movimentarem como aparentes imagens espelhadas uns dos outros, os machos antagônicos giram em torno uns dos outros em carrosséis de cores.

Um fim de tarde nos instalamos para assistir a uma encenação muito intrigante que mais uma vez correu contrariamente às nossas expectativas de seleção sexual. Dentro de um bolsão raso de coral, três peixes mandarins masculinos, exibindo seu rostinho mais bonito, dançaram juntos por vários minutos. Não houve mordidelas, nem tumulto e nem tensão. O trio finamente trajado parecia tão companheiro e seguros de si como os holandeses almofadinhas no quadro The Night Watch de Rembrandt. Tudo o que podíamos fazer era assistir e imaginar - portanto foi exatamente o que fizemos.

© Alert Diver — 3º Trimestre 2016

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