Sweet As … Nova Zelândia




A Bay of Islands na Nova Zelândia é famosa por incríveis cenários acima e
abaixo da superfície do oceano.

Um aumento de convites para jantar quase impossível de gerenciar: Essa é a primeira coisa que notamos quando contamos para as pessoas que estamos planejando uma viagem de mergulho para a região de Northland na Nova Zelândia. E-mail? Telefonemas? Mensagens no facebook? Esqueça. Todos que já estiveram lá querem nos contar as histórias pessoalmente. Nossa crescente popularidade é ótima, eu acho, porque nos permite notar uma outra coisa — vamos chama-lo de O Olhar. Seja quando estamos rabiscando dicas de mergulho ("os mapas de estradas da Nova Zelândia são enganosos; dobre todas as suas estimativas de tempos de viagem de carro") ou diretrizes de pronúncia ("wh na verdade se pronuncia f, portanto espere alguns problemas de comunicação"), olhamos para nossos interlocutores apenas para ver a mesma expressão facial todas as vezes: um respeito cheio de amor, sentimental — ou O Olhar.

Dicas aleatórias e guias de viagem colocados de lado, nós não temos uma idéia real do que esperar da Nova Zelândia, mas há algo sobre O Olhar que nos deixa com a visão em túnel. Trabalho, eventos domésticos e (tenho vergonha de dizer) mergulhos locais ficam em segundo plano conforme nossa viagem se aproxima. No momento em que aterrissamos em Auckland, nossa ansiedade atingiu pontos de febre.
Bay of Islands e Além


Estamos atrasados para nossa primeira viagem embarcada na Nova Zelândia, e não é porque perdemos a hora. Da mesma forma que pessoas indo para o trabalho as 8 da manhã em todo o mundo, estamos presos no congestionamento. Eu toco a buzina impacientemente, e o barulho ecoa pelos pastos montanhosos. O culpado pelo nosso atraso olha e solta um indignado muuu antes de sair da estrada, e nossas risadinhas nervosas por estarmos atrasados se transformam em gargalhadas. A reputação de Bay of Islands — turística e cheia de mochileiros — é difícil de conciliar com as estradas desertas de 1,5 pista, rebanhos soltos e indicações otimistas de postos de gasolina ("Combustível: A apenas 17 km!") que nos rodeiam.

Entretanto, quando chagamos ao nosso destino, ele é movimentado. A operação de mergulho, um estábulo adaptado próximo a um córrego serpenteante, repleto de enguias, está lotado com um agitado grupo de estudantes da faculdade de Auckland. Somos recebidos com cumprimentos calorosos e descrições entusiasmadas do ponto de mergulho, o HMNZS Canterbury, uma fragata afundada de propósito. Enquanto vestimos nossas roupas secas, um adolescente portando uma roupa úmida de mergulho livre insanamente fina se aproxima para oferecer sua opinião sobre o naufrágio, usando um superlativo clássico kiwi: "Esse é o meu mergulho favorito na baia. It's sweet as!" Esse é o equivalente ao americano "awesome", portanto nossas expectativas são justificavelmente altas.


Um mergulhador examina um grande peixe-escorpião no HMNZS Canterbury.
Fazendo jus a sua reputação, o ponto de mergulho é realmente "sweet as". Descansando sobre sua quilha a 37 metros de profundidade, o Canterbury atraiu uma variedade incrível de peixes. Grandes peixes-escorpiões se apoiam sobre esponjas e anêmonas encrustadas no convés e balaustradas, lagostas se entocam em alto-falantes, moréias saem da casa do leme, e um peixe-galo nos observa de dentro de uma tubulação. Na subida, nós inadvertidamente nos encontramos no meio de um cardume prateado de peixes da subfamília Scorpidinae, que estão sendo encurralados por um par de famintos kingfish.

Durante nosso intervalo de superfície, o capitão nos deleita com histórias sobre animais marinhos observados durante as paradas de segurança dos mergulhadores nessa enseada, incluindo narizes-de-garrafa e golfinhos comuns, pinguins-azuis e — pasmem! — um grupo de orcas que apareceu para brincar com a corrente da âncora apenas algumas semanas atrás. Nós imediatamente decidimos alongar nossas paradas de segurança.

Na manhã seguinte o tempo está aberto e calmo, oferecendo-nos a chance de ir para as Ilhas Cavallis para mergulhar no Rainbow Warrior. O navio, uma embarcação do Greenpeace que estava protestando contra testes nucleares no Pacífico, foi bombardeado por uma equipe de inteligência francesa em 1985 enquanto estava no porto em Auckland, matando um homem e acendendo um escândalo político. Após ser elevado até a superfície para investigações, o navio foi afundado em 1987 para criar um recife artificial. As Ilhas Cavallis ficam a mais de 40 km de nosso ponto de partida, e durante a longa navegação até lá, a atmosfera no barco é silenciosa; o ponto de mergulho pode ser famoso, mas está claro que as memórias da tragédia permanecem.

Assim que começamos nossa descida, podemos ver o naufrágio a 27 metros abaixo de nós. Nos dirigimos direto para o icônico gurupés do navio, nos maravilhando com as coloridas anêmonas que recobrem a estrutura treliçada e tentando fotografar a cena majestosa. Nós estamos ambos tirando fotos com lente grande angular hoje, usando lentes que capturam 180o, o que involuntariamente leva ao pesadelo do fotógrafo. Eu olhei para as fanerógamas marinhas Ecklonia no convés e espiei um Cristiceps australis de 8 cm de comprimento — um dos mais procurados animais da região. Essa criatura enigmática se parece exatamente com uma fanerógama marinha, e ela é tímida também. Fotógrafos visitantes raramente tem a oportunidade de ver uma, muito menos fotografá-la. Eu gemo de desgosto em meu regulador, amaldiçoando a minha escolha de lente. Então eu tento gravar uma boa, longa imagem mental, mas assim que a criatura me vê, ela some atrás de uma folha. Eu me consolo pensando que não teria uma boa oportunidade de foto de qualquer forma, e sigo em frente, explorando o convés e observando as moréias, darting leatherbacks e kingfish caçando.


Uma moréia amarela sai de sua toca.
Nos dias que se seguiram, nós voltamos ao Canterbury, mas nós também diversificamos os nossos mergulhos de naufrágios para recifes, que são normalmente associados a paisagens impressionantes na superfície. Motu Kokako, um frequentemente visitado arco mais conhecido como Hole in the Rock (Buraco na Rocha) ("Porque é um baita de um buraco na rocha", nosso capitão solicitamente explica), marca o ponto de mergulho Cathedral Cave. Essa fissura forrada de esponjas desce para mais de 28 metros e pode conter dezenas de raias-de-cauda-curta no verão. Embora as raias não apareçam em nossa visita no outono, há muitas moréias cinzentas e lagostas para nos manterem ocupados.

Do lado de fora da Bay of Islands existe um outro ponto marcado por topografias de superfície distintas. Danger Rock, um aglomerado de pináculos e rochas lavadas pelas ondas e cheias de fanerógamas marinhas, desaba da superfície até 37 metros de profundidade. Esse ponto exposto é mais conhecido por grandes esponjas-dedo amarelas e ainda maiores cardumes de peixes, e não fica aquém das expectativas. Em nosso segundo mergulho aqui nós nos vemos em uma massa brilhante e rodopiante de peixes da subfamília Scorpidinae, e nos revezamos fotografando seus movimentos coordenados até nosso mergulho acabar. Nosso relato entusiasmado, entretanto, parece praticamente monótono quando comparado ao de nossos colegas mergulhadores. Eu posso quase ouvir os seus pensamentos: "Suspiro. Outro dia no país das maravilhas, outra parada de segurança, outro cardume colossal de peixes que escurece o sol."

Eu acho que é melhor nos acostumarmos com todos esses peixes porque amanhã vamos para o sul para uma das mais antigas reservas marinhas da Nova Zelândia.
Poor Knights, Grandes Mergulhos

Estela-do-mar e grandes esponjas-dedo adornam as paredes coloridas em Cave Bay na espetacular Poor Knights Islands Marine Reserve.
Quando nosso barco sai do porto de Tutukaka para a Poor Knights Islands Marine Reserve, a atmosfera no barco é otimista. Esse conjunto de ilhas desabitadas e pináculos, uma zona interditada à pesca, caça e coleta desde 1998, é lendária entre os mergulhadores. Infelizmente, após uma semana de sol e mar calmo, o tempo não está mais cooperando. Estamos olhando preocupados para as ondas com a cristas brancas ao redor do barco quando o capitão diz: "Eu tenho uma má e uma boa notícia. A má notícia é que as ondas e o vento hoje nos limitarão a apenas um ponto de mergulho. A boa notícia é que o ponto é demais."

Nós estamos "restritos" a Northern Arch, um ponto clássico de Poor Knights. Nossa preleção inclui uma severa advertência: Com uma profundidade máxima de 37 metros dentro do arco e 60 fora dele, nós devemos monitorar nossa flutuabilidade cuidadosamente. Nós descemos próximo a um paredão íngreme coberto de fanerógamas marinhas, esponjas-dedo amarelas e esponjas laranjas e cinzas de formatos estranhos. Ao fazermos a curva para dentro do arco em si, entretanto, o motivo da advertência se torna claro. De cima a baixo, ele está lotado de um cardume turbilhante de peixes mau-mau iridescentes, a versão neozelandesa do Anthias. Nós forçamos nossa entrada na multidão, e é preciso muita disciplina para manter a profundidade. Antes que percebamos, estamos de volta ao barco com dois mergulhos debaixo dos braços, expressões surpresas em nossos rostos e muitas fotografias, imaginando o que diabos aconteceu.

A previsão do tempo prevê uma piora das condições nos próximos dias. Nossa melhor aposta, o capitão diz, é atracar em South Harbor, onde teremos alguns pontos para escolher enquanto esperamos o tempo melhorar. Estudamos o mapa no barco: Após a extravagância de ontem, qualquer ponto com o nome de "arco" ou "mau mau" ganha pontos extra, portanto não há discussão sobre onde queremos ir primeiro. Blue Maomao Arch é a nossa escolha, e de novo ganhamos na loteria. Rios de peixes azul cobalto nadam indiferentes ao nosso redor. Esse ponto de mergulho tem uma profundidade máxima de apenas 19 metros, mas nós rapidamente reconhecemos que uma boa flutuabilidade aqui é tão importante quanto era em Northern Arch quando vimos o enorme peixe-escorpião apoiado nas rochas.


Um para de dóceis Ceratosoma se alimentam de esponjas-dedo laranjas em Magic Wall.
Quando nuvens negras começam a se juntar no céu, decidimos que é um bom momento para ir procurar pequenas criaturas. Pegamos o equipamento apropriado e nos dirigimos para Magic Wall, que fica ali perto e é uma confusão de esponjas, briozoários e gorgônias que despencam da superfície até 21 metros de profundidade e contém uma abundância de modelos para fotos. Nós vemos vários nudibrânquios na parede, embora nosso favorito seja o comum Ceratosoma amoenum, uma beleza de cores vibrantes apelidado de o "dócil Ceratosoma". Uma fenda revela uma dupla de moréias mosaico dividindo o espaço com uma moréia amarela. Espécies de peixes da família Tripterygiidae de todos os padrões e cores imagináveis são comuns em Poor Knights, e eles parecem congregar densamente neste ponto. Quando estamos nadando de volta para o barco, eu vejo um flash de movimento no topo de uma Ecklonia e paro no meio do caminho. Eu ajusto as configurações da minha câmera, por via das dúvidas, e desço devagar para olhar mais de perto...poderia ser?

Eu tenho certaza de que toda a Nova Zelândia pode ouvir meu grito de felicidade quando eu subo de volta no barco, me gabando vitoriosamente: "Cristiceps australis!"


Uma visão engraçada de um Cristiceps australis, normalmente bem camuflado pelas fanerógamas marinhas.
Na manhã seguinte o tempo melhora e nós arriscamos ir para norte para Barren Arch (arco deserto), uma passagem que despenca para 30 metros. Não existe um nome mais ridiculamente equivocado; talvez por isso o ponto tenha o nome alternativo de Splendid Arch (arco esplêndido). A extensa curva de rochas abriga um imenso cardume de Chromis dispilus assim como um grupo menor de Scorpis violacea, e o jardim adjacente de fanerógamas marinhas abriga grandes peixes da família Lutjanidae, raias e cardumes de cavalas. Os pontos próximos Cave Bay e Cream Gardens ambos consistem de jardins rasos de fanerógamas marinhas que dão lugar a paredes ingremes com muita vida que começam a 23 metros. Entre gorgônias, estrelas-do-mar, gigantes esponjas-dedo e esponjas-vaso, enguias e moréias nadam ao lado de peixes-escorpiões ubíquos e do tamanho de cachorros. Mais raias-de-rabo-curto passam por nós à distância, mas elas ficam longe demais para serem fotografadas. Apenas no dia seguinte, quando mergulhamos em Middle Arch é que finalmente observamos raias-de-rabo-curto acima de nós dentro de uma rasa passagem rochosa em forma de arco – uma experiência clássica de Poor Knight.

Nosso último mergulho chega, e o capitão decide que não podemos ir para casa sem ver o raso jardim de fanerógamas marinhas chamado de Gentle Forest. O lugar é sublime, e mackerels nadam ao nosso redor enquanto um grande snapper desafia nossos domos em águas azuis cristalinas. É nosso retorno para o barco, entretanto, que nos oferece o mais impressionante espetáculo de todos: um denso cardume de demoiselles reunidos debaixo do convés. Os peixes quase escondem o barco, deixando apenas um raio de sol ocasional atravessar. A cena é de alguma forma incomum, uma maneira apropriada de terminar nossa viagem. Eu subo no barco sorrindo, pronto para ir para casa.

Dois dias depois, estamos nos acomodando em nossos assentos para um vôo de 12 horas quando uma outra passageira nos cumprimenta e invejosamente nos pergunta sobre nossa viagem. Ela apenas fez escala em Auckland, veja bem, e ela nem teve tempo de deixar o aeroporto. Eu começo a falar, despejando descrições cada vez mais entusiasmadas até que a mulher certamente se arrepende de ter me perguntado sobre minha experiência. Quando finalmente mordo minha língua e me viro em direção à janela para uma última visão da costa, eu vejo meu reflexo borrado no vidro. O olhar me observa de volta, claro como um dia calmo em Northland.
Mergulho Em: Northland, Nova Zelândia

Um pink maomao nada pelo Northern Arch, um dos pontos de mergulho clássicos de Poor Knights.
Como Chegar Lá: Muitas companhias aéreas internacionais voam para Auckland, distante cerca de cinco horas (tempo de viagem ajustado) de carro de Bay of Islands ou três horas e meia de Tutukaka, que é o ponto de partida dos barco que vão para as Ilhas Poor Knights.

Estações, temperatura da água e equipamentos de exposição: Embora as estações do ano na Nova Zelândia sejam contrárias as da América do Norte, na grande área costeira as temperaturas de superfície são relativamente estáveis o ano todo. O verão (dezembro a março) eleva a temperatura da água para até 21°C com uma visibilidade de mais de 9 metros. No inverno (maio a agosto) a temperatura da água pode cair para 13°C, mas a visibilidade geralmente é excelente, algumas vezes excedendo os 30 metros. Uma roupa úmida de 7mm ou uma roupa seca são recomendadas.

Nível de habilidade e condições: Tanto Bay of Islands quanto a Poor Knights Islands Marine Reserve oferecem uma variedade de pontos de mergulho para acomodar qualquer habilidade. Ondas e correntes podem ser fortes em algumas áreas, e as condições do mar podem mudar rapidamente, portanto é melhor contar com a ajuda das operadoras de mergulho locais durante a sua estadia. A câmara de recompressão mais próxima está localizada em Auckland.

Embora os mergulhadores recreativos possam explorar todos os pontos de mergulho descritos aqui, muitos também são adequados para mergulhos técnicos com circuitos abertos ou fechados. Em nossa recente visita, nossos mergulhos técnicos contaram com o apoio tanto da Northland Dive quanto da Oceanblue Adventures, que providenciaram oxigênio, ar e nitrox assim como os cilindros de bailout.
Faça o Seu Próprio Ponto de Mergulho, no estilo Kiwi: O Naufrágio do HMNZS Canterbury

Um mergulhador nada sobre a proa encrustrada de esponjas do HMNZS Canterbury em Bay of Islands.
Shane Housham e Julia Riddle estavam indo para casa depois de um dia de mergulho em Bay Islands quando eles passaram por Deep Water Cove, uma enseada protegida encostada à uma montanha cênica. Shane disse brincando para Julia, "Eu vou colocar um naufrágio ali um dia desses."

Aquela brincadeira se mostrou ser profética. Quando a fragata aposentada da Marinha Real HMNZS Canterbury foi para leilão alguns anos depois, o casal lembrou-se daquela conversa e tentou contatar a Marinha da Nova Zelândia para adquirir o navio para criar um naufrágio afundado de propósito no local de seus sonhos. No entanto, muitos e-mails e telefonemas não foram respondidos, e Shane finalmente enviou um e-mail desesperado diretamente para o Ministério da Defesa da Nova Zelândia. No dia seguinte ele recebeu uma carta formal da Marinha: ele estava oficialmente concorrendo à obtenção do Canterbury.

A comemoração deu lugar à consternação conforme o tamanho colossal da tarefa que eles tinham pela frente tomava forma. O casal, basicamente uma dupla de mergulhadores casuais, primeiro teve que vencer o leilão contra vários negócios bem estabelecidos. Após preencher montanhas de documentações complicadas, Shane e Julia finalmente ganharam o direito de comprar o navio por $1, um preço irrisório que foi rapidamente eclipsado pelos custos de transporte e de preparação que chegaram a $1.1 milhão.

Percebendo que eles precisariam de ajuda, a dupla juntou forças com uma operadora de mergulho da região para formar um fundo sem fins lucrativos. As doações começaram a chegar de contribuintes individuais, e muitos clubes de mergulho se prontificaram a ajudar a limpar o navio e a criar pontos de acesso para penetrações. O objetivo do casal parecia possível de ser realizado quando eles encontraram um último, mas substancial desafio.

O maior problema se revelou não ser nem financeiro nem relacionado a trabalho, mas imobiliário. A montanha cênica (Mount Rakaumangamanga) adjacente a Deep Water Cove representava um terço de um triangulo de navegação sagrado usado pelos Polinésios para atravessar o oceano. Porque os Maoris locais no início rejeitaram a ideia do naufrágio, os mergulhadores os adicionaram ao fundo, convidando-os a dar opinião em todos os aspectos do projeto e no final transferindo a propriedade da fragata para as tribos locais. Os Maoris acabaram abraçando o plano do recife artificial e no final deram as permissões finais.

Em novembro de 2007 o HMNZS Canterbury foi afundado com uma festa na presença de um grande público, criando um excelente ponto de mergulho em uma enseada calma onde uma dupla de mergulhadores uma vez riu sobre um objetivo aparentemente impossível.
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© Alert Diver — 3º Trimestre 2014

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