Fiji: A Capital Mundial do Coral Mole

A jornada de um liveaboard através de Bligh Water


Fiji é um paraíso para observadores de peixes do indo-pacífico. Esse é um peixe-anjo-imperador.


Quando o divemaster anunciou que iria começar o dia com um mergulho no alvorecer em Mellow Yellow, fiquei emocionado. Lembranças de locais de mergulho tendem a se misturar ao longo dos anos, mas este local continua a ser claramente definido por um mergulho anterior em que encontramos um enorme frogfish amarelo aninhado entre esponjas amarelas, cercados por um campo de corais mole cor de açafrão. Lembro-me de pensar na época que eles com certeza acertaram no nome do local. Do meu registro de viagem de 2004:

Em Mellow Yellow fomos informados da possibilidade de encontrarmos um grande frogfish amarelo, e efetivamente ele estava bem onde nos disseram que ele estaria. Maior e mais vibrante do que a maioria de seus primos do Caribe, este frogfish estava bem situado entre algumas esponjas amarelas e vermelhas. No entanto, embora o encontro tenha sido satisfatório, a atração em destaque desse mergulho são os corais moles amarelos que adornam o pináculo principal e o parcel que o une a um pináculo próximo, menor e mais profundo. Esse é o mergulho para o qual o filme de slide Velvia foi feito: Anthias douradas, corais moles amarelos, gorgônias vermelhas e água azul-turquesa. Eu fiquei atônito nesse mergulho. Nós mergulhamos em Mellow Yellow novamente, mais tarde na semana, em um momento em que as correntes não estavam tão propícias. Não havia fluxo nenhum, e o mergulho foi, portanto, totalmente diferente — bom, claro, mas a quantidade correta de corrente transforma o simplesmente bom em incrível nessas águas.

Painted frogfish


Agora, mais de uma década depois, eu me perguntava se esse local ainda corresponderia às minhas expectativas. Afinal de contas, é um pináculo, e alguns dos pináculos que eu tenho visto em outras partes do mundo estão dando sinais de desgaste. A degradação não é causada necessariamente por mergulhadores que tocam o coral, mas como dezenas de mergulhadores circum-navegam pináculos populares todos os dias, suas bolhas percolam para cima e raspam no coral mole acima. Podemos aspirar a tirar apenas fotos e a deixar apenas bolhas, mas em locais com paredes verticais, saliências ou pináculos, as bolhas podem causar estragos.

Com isso em mente, eu esperava encontrar esse local menos exuberante do que em minhas percepções anteriores. Ainda assim, 11 anos mais tarde, em uma corrente leve (o suficiente para engrandecer os corais moles, mas não tanto que fosse difícil permanecer parado para enquadrar uma foto), esse continua sendo um mergulho de alta qualidade.


Peixe-anjo-real
Fotógrafos normalmente mergulham nesse local com lentes grande angular; esse dia eu me concentrei em retratos de peixes de tamanho médio simplesmente porque a paisagem de fundo era muito rica, texturizada e colorida. Embora meu frogfish estivesse sem surpresa ausente, o resto do local estava imaculado como sempre. Revisitar o local foi uma epifania, um testemunho das águas curativas que constantemente fluem através desse local, a capital mundial dos corais moles. O fato de eu estar pulando na água aqui tão pouco tempo após sair de Los Angeles é uma percepção de algo notável sobre o mergulho em Fiji: ele é tão bom e tão próximo.

Ao contrário de alguns destinos de mergulho exóticos, que podem envolver jornadas de 40 horas e estadias em hotéis no caminho, Fiji é abençoadamente acessível a viajantes norte-americanos. A partir do aeroporto internacional de Los Angeles, a ilha principal de Fiji, Viti Levu, fica a 11 horas de voo direto. O porto de partida de nosso liveaboard ficava a apenas duas ou três horas de ônibus do aeroporto internacional de Nadi. Sair de LAX à meia noite e ganhar algumas horas através dos fusos horário pelo caminho nos permitiu nos instalarmos em nossas cabines, preparar nossas câmeras e realmente entrar na água no primeiro dia da viagem de barco.


Fiji é conhecido pela densidade de filtradores coloridos que decoram as paredes e saliências, como nesse recife raso próximo a Taveuni.


Cruzando a Passagem Vatu-I-Ra
O primeiro mergulho em muitos itinerários de cruzeiros, o temido mergulho de checkout, é frequentemente bastante marginal.

Diana’s hogfish
Eles tendem a ser próximos à costa e normalmente rasos para que os hóspedes possam refrescar suas habilidades enferrujadas e treinar a flutuabilidade em recifes suficientemente desprovidos de vida para que uma colisão eventual não seja um problema. Fiel a nossas expectativas, esse mergulho foi o menos impressionante dos que fizemos, mas isso apenas pela visibilidade ruim da água causada por dias de chuva que caíram nas águas próximas à costa. O mergulho em si tinha potencial para grandeza.

Em Amazing Maze, a parte surpreendente foi a série de túneis margeados por corais moles e uma profusão de anthias, peixes-leão e aglomerados de anêmonas e peixes-palhaço. Teria sido impressionante, se não fosse pelos detritos e partículas que haviam sido lavadas até o recife a partir de Viti Levu.

Corais moles são abundantes em toda a cadeia de ilhas.
Com uma lente macro 100 mm montada, eu estava perfeitamente satisfeito em me concentrar na minúcia do recife. Entretanto, as canções de uma baleia jubarte obviamente próxima me fizeram ficar olhado para cima na expectativa da frustração fotográfica máxima: uma baleia amistosa, visibilidade ruim e uma lente macro em minha câmera. Eu acho que tive sorte de não ter visto uma baleia de forma que eu pude evitar essa angustia.

Ver o que os recifes próximos a costa tinham a oferecer tornou ainda mais especial saltar para uma visibilidade de 50 metros em Mellow Yellow na manhã seguinte após uma navegação noturna para Bligh Water através da Passagem Vatu-I-Ra. Nós não estávamos mais em Kansas (mas iríamos para lá mais tarde).

A Bligh Water recebeu seu nome em homenagem a William Bligh que, em 1789, se viu exilado do comando do HMS Bounty pelo imediat, Fletcher Christian, e uma tripulação de 18 amotinados. Bligh e 18 membros leais da tripulação foram colocados à deriva em um bote de 23 pés para embarcar em uma jornada de 3.600 milhas até o porto holandês de Timor. O medo de canibalismo convenceu Bligh a não se demorar nessas águas, mas vaguear por aqui pelos próximos 10 dias foi exatamente o que viemos fazer.

Após passar nosso primeiro dia completo no barco alternando entre Mellow Yellow, Black Magic Mountain e Coral Corner, nós navegamos de noite para experimentar pontos de mergulho ao largo da ilha de Makogai. Meu primeiro mergulho foi em um local conhecido como Half Pipe. Teria sido bastante produtivo só pelas gigantes gorgônias vermelhas que adornam a face do paredão, toda densamente povoada por pequenos habitantes do recife como os fuzileiros e as anthias. Mas tive a sorte de encontrar uma tartaruga-de-pente incrivelmente dócil nadando na parede, zanzando abaixo e entre os filtradores abundantes. É claro que havia os outros suspeitos de sempre do recife: titan triggerfish e peixe-porco-palhaço, baiacus, tubarões galha-branca de recife, goatfish, clownfish e cardumes de Moorish idols. Havia criaturas menores para os entusiastas macro como longnosed hawkfish, popcorn shrimp e leaf scorpionfish. Esse foi um mergulho muito produtivo que iríamos revisitar a pedidos mais tarde no cruzeiro.


Uma tartaruga-de-pente nada através de uma gorgônia vermelha em Half Pipe


Depois de passar o dia mergulhando nos locais próximos Ratu Ridge e Dominoes, nós visitamos uma aldeia na ilha de Makogai, uma ex colônia de leprosos. Antes do tratamento mais humano para a lepra se tornar a norma, os leprosos às vezes eram espancados até a morte. Quando Fiji se tornou uma colônia britânica, os espancamentos foram proibidos, e o Leper Act of Ordianace de 1899 lidou com a natureza contagiosa da doença impedindo os infectados de manipular alimentos para o público e de tomar banho em piscinas públicas. Em 1908 o governo isolou os leprosos do país na Ilha Makogai e, em 1911, freiras das Irmãs Missionárias da Sociedade de Maria, juntamente com um médico que era o bispo responsável chegaram para cuidar dos leprosos. Outros países do Pacífico começaram a enviar seus pacientes leprosos para Makogai, o que levou a uma população de 675 pacientes na ilha em 1947. A ratificação do uso de dapsona, na Conferência Internacional sobre Lepra em 1948 trouxe um declínio constante no número de casos de hanseníase, mas não antes que 1.000 almas terem sido enterradas em Makogai.


Os habitantes das aldeias de Fiji são graciosos e acolhedores, muitas vezes
convidando turistas para uma festa de kava ou dança local.
Uma caminhada entre as sepulturas e os restos do leprosário foi sóbria, mas depois as crianças da vila encenaram uma dança alegre para nós. Uma cerimónia de boas-vindas com kava, organizada pelo ancião da aldeia antes da dança, pode ter proporcionado uma atmosfera feliz, embora eu nunca tenha realmente ficado alto por beber kava. Ela é uma bebida alcóolica feita da raiz moída da planta kava e alongando-a com água em uma tigela comunal grande. A cerimônia de beber a mistura lamacenta em uma casca de coco é uma parte integrante da experiência de Fiji, e uma cerimônia que a aldeia em Makogai compartilhou com grande hospitalidade.





Taveuni
Surpreendentemente, em seis viagens anteriores a Fiji eu nunca havia estado em uma de suas ilhas mais emblemáticas, Taveuni. A quarta maior ilha de Fiji, e conectada ao mundo exterior por seu aeroporto internacional, a "Ilha Jardim" oferece uma infraestrutura sofisticada de resorts de mergulho especializados em pontos de mergulho míticos.

A Great White Wall próxima a Taveuni é um dos mais famosos pontos de
mergulho em Fiji.
Embora estivéssemos mergulhando a partir de um liveaboard nessa viagem, eu estava ansioso para fazer uma viagem de mergulho baseada em terra aqui também. O mergulho foi excepcional, e nós frequentemente víamos os barcos de saídas diárias de mergulho de Taveuni navegando para seus cabos de amarração. Uma onda amistosa era toda a interação que havíamos tido com eles, entretanto, pois há locais abundantes disponíveis para todos.

Nunca tendo ido para Taveuni, eu não havia mergulhado em um dos locais mais famosos de Fiji, a Great White Wall, uma omissão que eu estava ansioso para corrigir. De acordo com a preleção, nós iriamos descer através de um túnel semi-longo e sair a cerca de 24 metros de profundidade antes de virar para a esquerda e navegar ao longo da parede do recife. Quase imediatamente encontramos uma área da parede que poderia ser descrita como "grande" e "branca". Quando a corrente fica forte (o que ela claramente faz, às vezes, como evidenciado pela densidade e diversidade dos corais moles) você pode nadar pela parte mais exuberante do mergulho sem querer, e não será capaz de nadar de volta contra a corrente para ver de novo. Você também pode se surpreender ao ver que os corais moles brancos não são tão imensos quanto os corais moles vermelhos, amarelos ou lavanda que você pode ter visto em outros lugares. Mas a enorme multidão deles ao longo desta parede é mais impressionante. Não se desespere se você for arrancado da parede cedo demais, porque o resto do mergulho é igualmente decorado por recifes de corais moles enfeitados impressionantemente vibrantes.

Uma das coisas boas de mergulhar em um liveaboard que visita os mesmos pontos semana após semana é que a equipe tende a saber onde encontrar as criaturas importantes. Isso é particularmente verdadeiro para as espécies territoriais ou sedentárias como os cavalos marinhos pigmeus e as blue ribbon eels, um animal que eu estava interessado em fotografar.

Tenho sorte que muitos dos meus colegas de barco são clientes habituais. Um hospede nessa turnê de Fiji tem uma memória infalível, e sempre que o assunto das enguias blue ribbon surge ela assegura-se de me lembrar, "Minha melhor foto de uma enguia blue ribbon nunca aconteceu porque quando estávamos em Fiji em 2004 nós vimos uma a 24 metros de profundidade, e quando você terminou de fotografá-la ela voltou para seu buraco e não saiu mais antes do meu tempo de fundo terminar." Nessa viagem eu fui finalmente absolvido dessa culpa duradoura ao compartilhar com ela uma oportunidade de foto de uma enguia blue ribbon particularmente corajosa a menos de 10 metros de profundidade em Jerry´s Jelly, um local de mergulho raso rico e produtivo próximo a Taveuni. Embora as enguias, das quais encontramos três em um pequeno pedaço de recife, pudessem ter sido as espécies alvo desse mergulho em particular, o livro de registro do barco confirmou que os hospedes avistaram tubarões-galha-branca-de-recife, peixes-escorpião, enguias de jardim, whip gobies, peixes-Napoleão e fire dartfish.


Uma ribbon eel em Jerry’s Jelly


Reserva Marinha Namena
A Reserva Marinha Namena rodeia a pequena ilha de Namenalala e se estende entre as duas principais ilhas de Fiji: Viti Levu e Vanua Levu. Fundada em 1997, ela abrange aproximadamente 78 km2 e proíbe a pesca comercial dentro de seus limites. Como tantas áreas marinhas protegidas, a RM de Namena paga enormes dividendos em termos de mergulho de qualidade.

Um dos meus mergulhos consistentemente favoritos entre todos de Fiji fica em North Save-A-Tack Passage em um ponto de mergulho que engloba The Arch e um platô raso chamado Kansas. Os leather corals bronzeados desse último ponto devem ter feito alguém se lembrar dos campos de trigo das Grandes Planícies. Nós caímos no The Arch, uma bonita paisagem grande angular digna de uma visita por si só, sabendo da existência de um cardume de barracudas chevron residentes e jacks que navegam na borda do paredão. Por alguma razão, seja pelo fluxo da corrente ou por conveniência, as barracudas estavam nadando em uma formação fortemente polarizada naquele dia. Com uma aproximação lenta e medida, eu consegui preencher o quadro com dezenas de peixes quando ampliado e pontos quando eu diminuía o zoom.


Kansas recebeu seu nome dos leather corals que devem ter feito alguém lembrar dos campos de trigo do Centro-Oeste.


Jacks e barracudas são variações sutis de azul e prata; mas nadando de volta ao recife eu encontrei cor: um peixe-anjo-imperador, alegremente ignorante de minha proximidade, forrageava em meio aos corais moles que decoravam a base do The Arch. De lá, uma curta natação ao longo do Yellow Brick Road culminou com a densa concentração de leather corals em Kansas. Adjacente ao Kansas fica a frequentemente fotografada Window of Dreams, notável pela profusão de corais moles que rodeiam um portal no recife, do tamanho exato para enquadrar retratos de mergulhadores.

Embora tanta coisa seja tão boa nas profundezas da Reserva Marinha Namena, você deve reservar um pouco de tempo ao final do mergulho para explorar os topos dos cabeços. As formações de corais duros em águas rasas são muitas vezes bastante extraordinárias, como eu testemunhei em uma série de fotos de uma expedição para lá em 2012.


Essa janela de coral próxima à Kansas é uma emblemática oportunidade fotográfica.


Para passar um pouco mais de tempo em Taveuni, optamos por não mergulhar em Nigali Pass nessa viagem. Essa foi uma decisão difícil, e pode ter sido a primeira vez que eu já perdi um mergulho com tubarões de propósito. Eu revisitei registros de viagens anteriores para relembrar esse emblemático mergulho de correnteza de Fiji. A passagem é um longo canal com encontros quase certos com Guarajubas e barracudas chevron. Assim que os mergulhadores chegam, as iscas estão estrategicamente localizadas na porção do recife que a equipe chama de "a arquibancada". Os red sea bass enxameiam a isca tão ansiosamente que eu acho que faz os tubarões-cinzentos-do-recife retraírem-se um pouco. Mas os tubarões vêm para dentro do alcance da câmera – 1 a 1,5 metro de distância, normalmente. O ponto de mergulho apresenta uma grande mancha cênica de coral alface em águas muito rasas, o que proporciona um local interessante para eliminar gases inertes ao final do mergulho.

Essa expedição de 10 dias contou com muitos outros mergulhos importantes, um dos quais eu não havia visitado desde o início da era digital, que para mim foi em 2001. Eu acho que é conveniente que o nome do local seja E6, nome do processo químico usado para revelar certos filmes cromo, e a última vez que eu estive lá eu estava fotografando com Fujichrome Velvia em uma Nikonos V. Dessa vez eu estava usando uma Canon EOS 5DS 50-megapixel, e felizmente eu tinha muito mais exposições do que as 36 que o filme tinha disponível. O livro de registro do barco indicava que aqueles que estavam em busca de fotografar vida marinha nesse mergulho viram cardumes de jacks, tubarões-cinzentos-de-recife, Moorish idols, peixe-porco-palhaço e o onipresente peixe-anjo-real. Com minhas lentes olho de peixe mais adequadas para grandes paisagens de recife, eu ignorei os habitantes do recife e me concentrei no imenso primeiro plano decorado por corais moles, enquanto raios de luz penetravam em The Cathedral. Aqui uma estreita abertura no recife acima permite que a luz do sol penetre, dando uma qualidade quase de laser para o plano de fundo.

Foi particularmente gratificante que um ponto de mergulho onde eu havia primeiro utilizado tecnologia fotográfica do passado ainda seja tão bom quando revisitado com as mais recentes ferramentas fotográficas de 2015. Isso é de alguma forma emblemático do mergulho em Fiji. A visitação mínima e a quantidade máxima de nutrientes que continuamente passam ao longo desses recifes fornecem alguma proteção contra a passagem do tempo.


O local de mergulho conhecido como E6 é rico em corais moles. Eles são ainda mais envolventes com os raios de luz que penetram através de perfurações no teto da The Cathedral.


Como Mergulhar Lá
Como Chegar Lá: Fiji encontra-se no sudoeste do Pacífico, a 2.800 km a nordeste de Sydney, na Austrália. As 333 ilhas do arquipélago estão distribuídas em 200.000 milhas quadradas de oceano. As ilhas de Viti Levu, Vanua Levu e Taveuni compõe 90 por cento do território do país e são o lar de 85 por cento de seus 880.000 habitantes. Várias companhias aéreas oferecem voos de Los Angeles para Nadi, incluindo a American, Fiji Airways, Qantas e Air New Zealand.






Base em Terra ou Liveaboard? Nosso itinerário de 2015 incluiu alguns locais acessíveis somente por barco de mergulho tipo liveaboard por causa de sua distância da costa, mas Fiji tem dezenas de resorts de mergulho terrestres extraordinários que oferecem mergulho de alta qualidade, com excursões de mergulho diárias e infraestrutura de mergulho sofisticada.

Temperatura da Água: Os mergulhadores algumas vezes se surpreendem com o quão fria a água em Fiji é em determinadas épocas do ano. Certamente não é gelada, mas de setembro a novembro ela pode cair para 21 a 24°C. Vista-se para isso, e você terá uma experiência maravilhosa. Em setembro de 2015 a temperatura estava tipicamente ao redor dos 24°C em toda nossa viagem. Eu estive lá em fevereiro e a água estava a 30°C. Em alguns meses uma roupa úmida de 3mm é suficiente, mas em outros uma roupa úmida de 5mm a 7mm é aconselhável. Com quatro mergulhos por dia sendo a norma em liveaboards, certifique-se de levar proteção térmica suficiente.


Muitos dos cabeços em Fiji são decorados com corais duros imaculados ao
longo do platô raso.
Corrente: Muitos perfis de mergulho tem o fundo a cerca de 24 metros e subidas graduais ao longo das paredes e pináculos consistentemente cênicos. Embora as correntes nem sempre estejam presentes, a capacidade de administrá-las é importante. Dependendo de onde você foi e como o seu operador de mergulho cronometrou seus mergulhos, você pode mergulhar aqui por uma semana e nunca sentir uma corrente, mas você não veria o melhor de Fiji dessa maneira. Um pouco de fluxo é necessário para ver os corais moles em sua elegância alimentar ideal, e muito da ação pelágica de tubarões e mantas é diretamente dependente da corrente. A familiaridade com os protocolos de mergulhos em corrente e a habilidade de soltar um salsichão de segurança são essenciais.

Visibilidade: A claridade da água pode ser altamente variável, dependendo de onde em Fiji você mergulhar. A proximidade com rios, ou outras fontes de escoamento de água doce, significa visibilidade reduzida. Na maior parte, assuma uma boa claridade da água; 15 metros é a média para um recife próximo à costa, e isso pode subir para 50 metros em recifes e pináculos longe da costa.

Câmaras Hiperbáricas: Há uma câmara na capital de Fiji, Suva, na ilha principal, Viti Levu.
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Veja a série de quadrinhos de Jim Foley sobre essa viagem a Fiji e a galeria de fotos bônus de Stephen Frink.

© Alert Diver — 1º Trimestre 2016

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