Cashes Ledge

O Yellowstone do Atlântico Norte


Cashes Ledge é uma cordilheira subaquática localizada a 100 milhas da costa da Nova Inglaterra e é notável
por suas densas populações de kelp, lagostas e outros organismos marinhos.


Ao largo da costa da Nova Inglaterra, a 80 milhas de Cape Ann, Massachussets, encontra-se uma anomalia. Existe um ecossistema inesperado, bonito e incomparável no Atlântico Norte - pareceria menos deslocado no Caribe ou entre as florestas de kelps da costa oeste. Os biólogos especialistas em pesca e os pescadores sabem de sua existência há muito tempo porque o rico ecossistema serve como viveiro para muitas espécies de peixes, principalmente o bacalhau do Atlântico Norte. É um dos poucos lugares na costa leste considerado pelos cientistas como único, florescente e com necessidade de proteção permanente. Apelidado de "Yellowstone do Atlântico Norte" e designado um Hope Spot por Sylvia Earle, a cordilheira subaquática chamada Cashes Ledge é um lugar que deve estar no radar de todos, tanto como um ponto de mergulho único, e espero, como o primeiro monumento nacional marinho no Atlântico.

Vários anos atrás, meu amigo Luis Lamar, cinematógrafo, voltou de uma expedição com o fotógrafo da National Geographic Brian Skerry para documentar uma cordilheira subaquática na Nova Inglaterra que pouquíssimas pessoas sabiam que existia. Lamar contou de kelps hipnotizantes, cavernas cheias de lagosta e cardumes de peixes diferentes de tudo o que tínhamos visto na área até então. Ele falou suavemente e eloquentemente, quase reverentemente, sobre Cashes. A viagem foi patrocinada pela Conservation Law Foundation (CLF), que busca fotografar e proteger lugares únicos e bonitos na região da Nova Inglaterra. Felizmente para mim mais viagens estavam programadas, e eles queriam expandir os esforços subaquáticos para incluir vídeos em alta resolução 4K.

Chegar a Cashes Ledge é uma aventura por si só. Mergulhar a quase 100 milhas da costa a partir de barcos relativamente pequenos pode ser um desafio e não é adequado para aqueles com estômagos delicados. Felizmente para nossa equipe de mergulho, Priscilla Brooks, vice-presidente da CLF e diretora de conservação do oceano, tinha fretado o RV Tioga da Woods Hole Oceanographic Institution, e ele foi uma maravilhosa plataforma de mergulho. O mais importante, navegou a 16 nós, o que permitiu a equipe encaixar mergulhos sempre que uma janela de tempo adequado apresentava-se, o que não era muito frequente. Ao sul dos Grand Banks de Newfoundland e ainda suscetíveis a muitos dos padrões climáticos que podem criar condições muito perigosas (lembra-se de Mar em Fúria?), passamos muitos dias esperando. Em três anos de mergulho, conseguimos sair em apenas seis dos cerca de 30 dias com potencial e ficamos fora raramente mais de uma única noite a cada vez. Mas nas muitas horas de espera na doca ou em uma pequena casa em York Harbor, Maine, eu conheci e ouvi um biólogo costeiro apaixonado que se tornou o coração e a alma de Cashes Ledge: o professor de biologia da Universidade Brown Jon Witman, Ph .D.




Cashes Ledge seria provavelmente pouco mais do que um nome nas cartas náuticas, se não fosse por Witman. Ele e sua equipe começaram a mergulhar e a estudar a biodiversidade lá na década de 1980, e o que eles descobriram os surpreendeu. Eles o compararam a uma cápsula do tempo do século XVII - o bacalhau era muitas vezes tão grande quanto os mergulhadores e era mais abundante lá do que em qualquer outro lugar que eles já estudaram - tão abundante quanto em alguns dos primeiros relatos de assentamentos de colonizadores.

Comparado com outras regiões costeiras nos anos 80, Cashes Ledge era uma exceção, de uma forma positiva, e a notícia logo se espalhou. No final da década de 1990, práticas de pesca destrutivas haviam devastado a região e as populações de peixes estavam em colapso. O New England Fishery Management Council (NEFMC) impôs uma proibição às práticas mais prejudiciais - arrasto de fundo e dragagem -, embora tenha deixado a área aberta para outros, como o arrasto de água. Com a proibição no lugar, as populações começaram a se recuperar lentamente.


Um cientista mede um kelp para documentar sua saúde. A biomassa de kelp em Cashes Ledge é 50 vezes maior que a de outros locais da região.
Ouvir Witman contar histórias sobre Cashes Ledge nos anos 80 - quando os cardumes de bacalhau, pollock, cunner e outros peixes podiam ser vistos com uma miríade de tubarões, baleias e outros animais pelágicos entre o kelp - era tanto poético quanto desanimador. Ele teve o privilégio de estudar Cashes em seu auge moderno, e ele impotentemente assistiu a sua subsequente destruição à beira do colapso. Agora ele está documentando e quantificando sua recuperação com a ajuda da CLF. A recuperação, no entanto, não é garantida; Ledge poderia ser aberta a todas as atividades de pesca e outras atividades de exploração a qualquer momento. A missão da CLF era clara: eles queriam mostrar o mundo subaquático através de imagens para revelar a magia do local hoje e seu potencial para o amanhã.

O mergulho em Cashes Ledge tinha sido tão construído em minha mente por Lamar, Skerry, Brooks e Witman que eu tinha medo que pudesse ser uma decepção, como tantos lugares subaquáticos são esses dias. Mas foi um sonho surreal de kelps balançando, bacalhau brincalhão, cardumes de pollocks contornando a borda da visão e cenas de vida que eu mal poderia ter imaginado. Meus olhos nunca saíram da tela da câmera, e antes que eu soubesse, eu me encontrava debaixo do kelp, filmando sua dança calmante iluminada no fundo pelo mar verde-azulado. Fui enrolado e jogado entre seus longos talos dourados vermelhos em harmonia com seu fluxo e refluxo. Em um piscar de olhos, era hora de subir. Deslumbrado e transformado eu subi à superfície, e pela primeira vez senti uma necessidade - uma obrigação - de ajudar a proteger um lugar.


Um sculpin se esconde diante de nossos olhos em um afloramento
incrustado de esponja.
Pedi a Witman e seu colaborador, Robbie Lamb, uma lista das razões pelas quais, do ponto de vista científico, Cashes deveria ser protegido. Uma coisa em particular me marcou: Cashes Ledge atualmente tem 500 vezes a biomassa de peixe de qualquer outro local costeiro. Essa é uma figura que deve ser incrível para quem mergulhou na Nova Inglaterra e se perguntou onde estão os peixes e, o mais importante, de onde virá o peixe no futuro. Quando eu mergulhei pela primeira vez em Ledge e vi todos os mexilhões e peixes minúsculos sob o kelp, pensei em um berçário, e de muitas maneiras isso é o que Cashes é para as suas espécies residentes. Talvez uma pergunta mais importante seja por que tantos peixes adultos permanecem lá. Certamente a falta de pesca nos últimos 15 anos tem ajudado, mas em outras áreas com o mesmo tipo de proteção os resultados não são os mesmos.

O que diferencia Cashes é a sua densidade extraordinariamente elevada e enorme biomassa de algas - 50 vezes a de outras áreas costeiras próximas. É continuamente alimentada por água fresca, rica em nutrientes, gerada por uma onda estacionária que ocorre com grande regularidade no local. Essa onda tem sido chamada de um motor de produtividade; Ela cria constante uma ressurgência e muda a água de fria com boa visibilidade para quente com visibilidade reduzida. Pode ser uma parte estranha e desorientante, ainda que maravilhosa, de se mergulhar aqui. Enquanto o kelp prospera, ele fornece alimento e proteção para os muitos peixes que o chamam de casa. Então, durante a sua morte sazonal, o detrito alimenta espécies mais profundas na coluna de água.

Mamíferos marinhos de todos os tipos reúnem-se em Ledge, e há a evidências de que pode mesmo ser um local de reprodução da altamente ameaçada Baleia franca do Atlântico Norte. Em qualquer dia em Ledge você pode encontrar cinco ou seis diferentes baleias, grupos de golfinhos e até mesmo tubarões-elefante. No final dos dias de mergulho, muitas vezes nos perguntamos o que era mais inacreditável: os crescentes cardumes de bacalhau e pollocks brincando no kelp ou as baleias e os golfinhos se alimentando ao nosso redor na superfície?


Cashes é um ímã para mamíferos marinhos, incluindo as focas cinzentas e comuns, e pode ser um local de
reprodução da baleia franca do Atlântico Norte.


Embora Cashes seja magnífico, ainda tem um longo caminho a percorrer. As populações de peixes estão longe de onde estavam quando Witman começou a estudá-las na década de 1980. O bacalhau, que alimentou os Estados Unidos e a Europa por séculos, mal tem um ponto de apoio em Ledge, especialmente quando comparado aos números históricos. A proibição do NEFMC provou que Cashes tem a capacidade de se recuperar, mas os cientistas de todo o mundo mostraram que áreas de proteção permanentes são essenciais se quisermos que as populações de peixes prosperem, especialmente no contexto de uma forte pressão pesqueira.

A CLF continua a pressionar os legisladores a obter proteções permanentes em Cashes Ledge. Um dos maiores desafios que ela enfrentou no passado foi tentar proteger uma área da qual ninguém tinha ouvido falar. Com uma incrível visão e com o espírito das velhas tradições jornalísticas de usar a ciência e as imagens para criar um movimento, os esforços de Brooks, Witman e Skerry em prol da CLF estão lentamente avançando no sentido de uma pressão pela proteção. Devido aos seus esforços incansáveis e com um pouco de ajuda das imagens e história que a nossa equipe criou, muitas pessoas estão agora conscientes da beleza requintada de Cashes Ledge e de sua importância vital para a nossa pesca futura.
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